Tolkien se je rodil v Bloemfonteinu Južni Afriki, kjer je njegov oče delal kot vodja banke. Pri treh letih se je z materjo in bratom vrnil v Veliko Britanijo, kjer je ostal vse življenje. Že kot mlad je pokazal veselje do starih jezikov, ki ga je zaznamoval z izbiro poklica. Diplomiral je iz stare norveščine, sodeloval pa je tudi pri pisanju Oxfordovega angleškega slovarja.

J. R. R. Tolkien - 1

(Foto: Reuters)

Poučeval je staro angleščino in vrsto drugih jezikov, jezike pa si je tudi izmišljal. Tako je v okviru Srednjega sveta, kamor je postavil vse svoje pripovedi - od Hobita in Gospdarja prstanov do Silmarilliona -, ustvaril vrsto jezikov in pisav, ki so jih uporabljala tamkajšnja bitja.

Zgodbe o Bilbu Bisaginu, malo dolgočasnemu hobitu, ki se je nepričakovano zapletel v neverjetne pustolovščine, je najprej pripovedoval svojim štirim otrokom. Ker jim je bil Bilbo všeč, si je okrog leta 1930 začel njegove zgodbe zapisovati. Pri založbi George Alien & Unwin so Tolkiena spodbudili k temu, da je zapiske spremenil v knjigo. Roman Hobit ali Tja in spet nazaj je izšel leta 1937. Do danes je bil preveden v okoli 50 jezikov.

Tolken je založnikom hitro ponudil Silmarilliona, vendar jih ta ni zanimal. Zanimali so jih hobiti, zato se je Tolkien lotil pisanja Gospodarja prstanov. Pisanje romana, poznejše trilogije, je bilo zanj mučno, polno zapletov, vsaj dvakrat ga je tudi popolnoma opustil. Vendar pa je počasi nastajalo delo, v katerem je bil razdelan in dodelan popoln fiktivni svet.

Tolkien je pisanje Gospodarja prstanov končal leta 1949, vendar se je objava zavlekla, saj si je želel, da bi založnik natisnil tudi Silmarilliona. Ker tega ni želela narediti nobena založba, se je vrnil k založbi George Alien & Unwin in dovolil, da Gospodar prstanov izide pri njih in to brez Silmarilliona. Roman je izšel v treh delih: Bratovščina prstana in Stolpa sta izšla leta 1954, Kraljeva vrnitev pa leto dni pozneje.

Tako Hobita kot Gospodarja prstanov je na filmsko platno prenesel režiser Peter Jackson. Vendar se je zadeve lotil v obratni smeti. Tako je najprej posnel filmsko trilogijo Gospodar prstanov: Bratovščina prstana (2001), Stolpa (2002) in Kraljeva vrnitev (2003). Kot njegove besede povzema spletna stran Koloseja, je zadevo sam komentiral z besedami: "Med snemanjem Gospodarja prstanov sem bil prepričan, da bo to edinstvena, neponovljiva izkušnja. Bilo je osupljivo in čudovito, ampak po koncu nihče od nas ni pričakoval, da se bomo še kdaj vrnili v Srednji svet. Toda snemanje Hobita je enako edinstveno. Neponovljivo izkušnjo sem torej doživel kar dvakrat." Trilogijo Hobit sestavljajo filmi Nepričakovano potovanje (2012), Smaugova pušča (2013) in Bitka petih vojska (2014).

Toklen je poleg fantazijskih del napisal vrsto znanstvenih razprav, pisal je tudi pesmi. Leta 1972 je prejel častni naziv komendnik Britanskega imperija in častni doktorat Oxfordske univerze iz književnosti. Umrl je leto pozneje, njegovo literarno zapuščino pa je v upravljanje prevzel njegov najmlajši sin Christopher. Silmarillion je izšel šele leta 1977, za njegovo objavo je poskrbel sin Christopher.